为什么人不会永远睡下去?谁在控制你的睡眠和觉醒?

老话说:日出而作,日落而息。

表面上看,这句话说的是生活作息很规律。如果从睡眠医学的角度看,这句话还藏着一个科学问题:

  • 为什么日出后(也就是白天)能让人保持清醒的状态去做事?
  • 为什么日落后(晚上)会犯困,且一直保持睡眠状态,直到第二天清晨自然醒来?

或者,我换一种更有趣的问法:

为什么人不会永远睡下去?

先说结论:这一切,都是因为人体的昼夜节律系统在发挥作用。

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昼夜节律作为生物钟的一部分,存在于所有类型的生物体中。

比如,花朵的昼夜节律可以帮助它们在正确的时间开放和关闭。

某些夜间活动动物的昼夜节律可以让它们在白天呆在自己的家里,这样可以避开捕食者。

对人类来说,什么时候要保持清醒,什么时候要维持睡眠,也要按照一个时刻表去执行。

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在大脑中,有一个组织叫下丘脑(上图中橙色发亮的区域),管理着人体的各种生理活动。

下丘脑也是个大部门,其中有一个聚集了大约20,000个神经细胞的“办公室”,由它专门管理昼夜节律,这个办公室叫做“视交叉上核”,是昼夜节律的中枢。

虽然视交叉上核自己定了一个时刻表,但是,它不是准确的24小时,一般都比24小时要长一点。青少年大概是24.3小时,成年人大概是24.2小时。

为了与我们生活中24小时的节律相适应,内在的时刻表必须每天根据外面的时间线索来调整,最强的时间线索就是光线。

另外,还有一个附属部门,叫做睡眠-觉醒稳态系统,它辅助视交叉上核的工作。睡眠觉醒稳态,通俗的理解,就是累了就想睡,睡够了就自然醒。

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这两个部门的工作方式是这样:

从你早上睁开眼的那一刻开始,你清醒的时间越长,身体积累的困意就会越多,这种困意叫做“睡眠压力”,也叫“睡眠驱动力”。

日落后,你积累的困意已经相当大了。同时,光线暗下来,眼睛向交叉上核汇报了天黑的信号。

然后,视交叉上核开始发出各种指令,比如让松果体分泌和睡眠有关的褪黑素,并且让褪黑素的水平在晚上保持高水平,帮助维持睡眠。

到了第二天早上,良好的睡眠驱散了前一天的“睡眠压力”,后者没有力量继续驱动你睡觉了。

同时,太阳出来了,眼睛把光线信号传递给视交叉上核,后者开始发出新的指令,比如让体温升高,产生皮质醇等等,一切都是在告诉你:该起床了。

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如果再往简单里说就是:

  • 累了,想睡觉了。刚好天黑了,内在时刻表也提示可以睡了,那么顺利入睡。
  • 第二天早上,睡好了,不累了。刚好天也亮了,内在时刻表提示该起床了,那么人也就清醒了。

因此,你会发现,只有睡眠稳态和体内昼夜节律时刻表保持一致,你才会在24小时内的不同时间段都处于最佳状态,这也是整个昼夜节律系统最核心的作用。

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